聯邦法院將廢止理工科學生的OPT延期

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美國哥倫比亞地區聯邦法院8月12日在Washington Alliance of Technology Workers v. USDHS (Civil Action No. 14-529) 的案件審理中,認為美國移民局允許理工科外國留學生加長OPT實習時間的法規有程序瑕疵,勒令該法規從2016年2月12日開始失效。

OPT是很多外國留學生畢業前後尋找雇主實習工作的重要過渡身份。一般有效期是12個月。但在2008年,移民局頒布規則允許STEM(Science, Technology, Engineering, Mathematics)理工科畢業生可以在原來12個月OPT的基礎上延長17個月,一共達到29個月。這17個月的額外延長時間有利於理工科畢業生在美國尋找工作機會,實習,創業,謀出路,以及做其他身份的轉換調整安排,受到廣大留學生和很多高科技大公司的歡迎。每年受惠於STEM OPT的外國留學生估計有幾萬人。

但是這項法規也觸動了某些美國工人團體的利益。於是,一個美國技術工人維權組織把移民局告上了聯邦法庭,而且他們首戰告捷。法院作出了有利於美國工人維權組織的判決。美國只有國會才有立法權。行政機關只有執法權。只有國會立法有含糊不清的地方或者出於執法需要,行政機關才能制定相關執行規則。行政機關要制定規則,一般要經過公告和評議的程序。除非境況特別緊急會馬上嚴重危害到國家安全或公眾利益,否則不能越過公告和評議的程序,貿然立法。法庭認為移民局在頒布法規時,並沒有任何重大緊迫的情形存在,它未經公告評議程序就貿然推出新的STEM OPT法規,這違反了行政程序法。根據“有毒的樹上結不出好的果子”的理論,有毒的STEM OPT法規要被推翻或廢止。但考慮到馬上廢止該法律會影響波及到大批的外國學生和美國公司雇主,法院同意擱置該廢止法令六個月。在六個月內,移民局可以按照行政程序法的要求,彌補不足,改正並通過新規則。如果移民局拒絕采取行動,則該STEM OPT延期法規從2016 年2月12日開始失效。

鑒於目前H1B名額嚴重短缺,如果STEM OPT延期也要被取締,這對理工科外國留學生畢業後留下來實現美國夢會是嚴重打擊。由於此前29個月OPT的存在,很多理工科學生有了多達三次H1B年度抽簽機會,留在美國找到雇主並解決身份的幾率大大提高。

如果OPT時間壓縮,留學生們必須加強危機意識和緊迫感。這會刺激大量在校留學生提前準備EB5投資移民。某些理工科學生會抓緊時間發論文,出成果,或者創業,爭取在畢業前或畢業後不久就通過NIW國家利益豁免或EB1傑出人才的方式把綠卡盡快拿到手。此外,H1B沒有中簽但成就突出的學生可以考慮O-1工作簽證。

法院的這個廢止令畢竟要到2016年2月12日才生效。在此之前,還有幾個問題沒有答案。情況可能會因此發生變化。

移民局會否上訴?如果上訴能贏,或許能扭轉局面。  移民局能否在2016年2月12日之前,彌補程序不足,走完程序重新頒布法規?新的法規是否會有重大改動?法院的判決是否對已經批準OPT延期的STEM學生有影響?  移民局會不會繼續受理和審理已經提交的OPT 延期申請?

相信移民局不久就會出臺解析說明,以減少各方的焦慮不安。我們將密切留意聯邦法院要廢止理工科學生的STEM OPT延期事態的發展。

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